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Paseo de la libertad

Paseo de la libertad

Freedom Ride tuvo lugar en 1961. Aunque Freedom Ride es bien conocido en la historia de los derechos civiles, no era la primera vez que la segregación en el transporte había sido cuestionada en el sur profundo.

En 1946, la Corte Suprema dictaminó que los asientos segregados en los autobuses interestatales eran inconstitucionales. Sin embargo, como con todo lo que la Corte Suprema juzga, su fallo solo funciona si el pueblo de Estados Unidos y los gobiernos a nivel estatal y local acuerdan apoyar dicho fallo. El fallo de la Corte Suprema de 1946 no fue aceptado por el Sur.

En 1947, el Congreso para la Igualdad Racial (CORE) planeó emprender un "Viaje de Reconciliación" en todo el Sur para probar el fallo de la Corte Suprema. Los llamados estados del Alto Sur reaccionaron muy negativamente al hecho de que la norma aceptada del Sur (segregación) estaba siendo cuestionada. El grupo encontró una fuerte resistencia en Carolina del Norte, donde algunos de los miembros del Viaje fueron arrestados y obligados a trabajar en pandillas en cadena. Con tal intimidación, el "Viaje de Reconciliación" se rompió y la segregación en el Sur continuó.

Para muchos en el movimiento de derechos civiles, J F Kennedy trajo la esperanza de que las cosas cambiarían para mejor. Esto no sucedió inicialmente en el tiempo del joven presidente en el cargo. Para probar cuán comprometido estaba Kennedy con los temas de derechos civiles, CORE planeó otro Freedom Ride. En esta protesta, los pasajeros blancos se sentarían en asientos reservados para pasajeros negros y viceversa. Cuando un autobús se detenía, los blancos usaban las áreas de descanso reservadas para los negros y los negros intentaban usar los baños reservados para los blancos.

El director de CORE, James Farmer, defendió los motivos de los Freedom Riders afirmando simplemente que simplemente estaban haciendo cumplir la ley establecida por la Corte Suprema de los Estados Unidos y que, de hecho, la estaban respetando.

Freedom Ride salió de Washington DC el 4 de mayo de 1961. El plan era llegar a Nueva Orleans el 17 de mayo. El significado de esta fecha era evidente para todos: el séptimo aniversario de la decisión Brown v Topeka de la Corte Suprema. Este Freedom Ride encontró poca resistencia en el Alto Sur.

Sin embargo, lo mismo no era cierto en Birmingham, Alabama, donde el jefe de policía, 'Bull' Connor, vio el Freedom Ride como un desafío a su autoridad en la ciudad.

El 14 de mayo fue el Día de la Madre en Birmingham. Connor le había dado a su policía en la ciudad el día libre para celebrar el día con su familia. Sin embargo, también se sabía que Freedom Ride estaría en la ciudad ese día y que los manifestantes no serían vigilados. Una turba saludó a los Jinetes y muchos en el autobús fueron severamente golpeados. Connor afirmó que no sabía nada sobre los planes para el ataque y los Freedom Riders no recibieron el apoyo del gobernador de Alabama:

"Cuando vas a algún lugar en busca de problemas, generalmente lo encuentras ... Simplemente no puedes garantizar la seguridad de un tonto y eso es lo que son estas personas, solo tontos".Gobernador Patterson

Antes de llegar a Birmingham, los Freedom Riders se habían separado con un grupo que iba a Birmingham y otro a Anniston. Los pasajeros que llegaron a Anniston fueron atacados por una multitud de alrededor de 200 personas. El autobús fue apedreado y las llantas fueron cortadas. El conductor logró sacar el autobús de la ciudad, pero cuando se detuvo para cambiar sus neumáticos a unas seis millas de Anniston, el autobús fue incendiado.

A pesar de la violencia en Birmingham y Anniston, los Freedom Riders estaban decididos a continuar su viaje a Nueva Orleans. Sin embargo, la compañía de autobuses que proporcionó los autobuses temía perder más autobuses y los conductores, todos blancos, no querían arriesgar sus vidas. Sin embargo, los Freedom Riders obtuvieron la atención nacional que querían y con esto en la mano, decidieron volar a Nueva Orleans.

Fue en este momento que aquellos estudiantes involucrados en las sentadas de Nashville decidieron continuar con Freedom Ride. Creían que cualquier debilidad percibida en el movimiento de derechos civiles jugaría en manos de los racistas, y ceder a la violencia era visto como una debilidad por los estudiantes que decidieron perseverar en el viaje en autobús. Los estudiantes de Nashville fueron a Birmingham en un esfuerzo por persuadir a una compañía de autobuses para que les permitiera tomar un autobús. El 17 de mayo, fueron arrestados por la policía de la ciudad y puestos bajo 'custodia protectora', conducidos de regreso a la línea estatal de Alabama / Tennessee y arrojados allí. Los estudiantes determinaron que regresarían a Birmingham, independientemente de las circunstancias que habían enfrentado.

A estas alturas, lo que sucedía en Birmingham había llamado la atención del Fiscal General, Robert (Bobby) Kennedy. Presionó a la Compañía de Autobuses Greyhound para que transportara a los Jinetes. Galgo aceptó hacerlo. El jefe de la patrulla de carreteras del estado de Alabama, Floyd Mann, acordó brindar protección a los Jinetes desde Birmingham a Montgomery. El viaje entre las dos ciudades fue de aproximadamente 90 millas y Mann acordó que la ruta tendría varios patrulleros en cualquier momento.

Todo salió bien hasta que el autobús llegó a la estación de autobuses de Montgomery. De repente, los Freedom Riders fueron atacados por una mafia blanca, con una mínima presencia policial. Los pasajeros inicialmente pensaron que sería menos provocativo dejar el autobús desde atrás. Uno de los pasajeros, Jim Zwerg, salió primero del autobús. Zwerg era blanco y la mafia lo atacó mientras que otros Jinetes lograron alejarse. Mann intentó ayudar a Zwerg, al igual que un funcionario del Departamento de Justicia llamado John Seigenthaler, enviado por Robert Kennedy para acompañar a los Jinetes. Seigenthaler fue golpeado inconsciente por la mafia y Zwerg sufrió una severa paliza. Mann ordenó a los soldados estatales restablecer la ley y el orden. Robert Kennedy expresó su indignación por lo que había sucedido en Montgomery y ordenó a los oficiales federales a la ciudad.

Martin Luther King se dirigió a una reunión masiva en Montgomery en apoyo de los Freedom Riders rodeados de alguaciles federales. Cuando llegó la noche, la iglesia en la que King estaba hablando estaba rodeada por una multitud estimada en unos 2.000. Claramente, el uso de alguaciles federales fue visto como una amenaza. King llamó a Robert Kennedy, quien contactó al gobernador de Alabama, Patterson. Ordenó en la policía estatal y la Guardia Nacional. La multitud se dispersó y los de la iglesia se fueron a salvo.

Los Freedom Riders recibieron más protección ya que decidieron ignorar el llamado de Robert Kennedy para un período de "enfriamiento". Viajaron a Jackson en Mississippi. Los Jinetes fueron recibidos por la policía que les permitió usar la sección blanca en la estación de autobuses de la ciudad. Luego fueron arrestados y trasladados a una prisión de la ciudad. Sin embargo, no había mafia en Jackson. El 25 de mayo, los Jinetes fueron juzgados por negarse a obedecer a un oficial de policía. Fueron sentenciados a 60 días en una prisión estatal en Parchman.

Más Freedom Riders llegaron a Jackson para continuar el viaje.

Los Freedom Riders no llegaron a Nueva Orleáns, pero habían expresado su opinión y recibieron mucha publicidad. También habían involucrado al Fiscal General. En septiembre de 1961, la Comisión de Comercio Interestatal introdujo un fallo mucho más estricto y menos abierto a la interpretación que el fallo de la Corte Suprema de 1946. Este fallo, relativo a la integración del transporte interestatal, entró en vigor el 1 de noviembre de 1961.